Там, куда добирается человек, появляется мусор. К сожалению, это аксиома нынешнего времени. Огромные свалки на земле, «мусорный континент» в океане, миллионы тонн разнообразных предметов и обломков под водой, а в последнее время становится всё актуальнее и проблема мусора в космосе.

Sling-Sat_removing_space_debris

Учёные начали всерьёз об этом задумываться в 2009 году – после столкновения на околоземной орбите двух спутников Iridium-33, принадлежащего транснациональному сотовому оператору, и «Космос-2251» Космических войск России. Оба они при этом полностью разрушились, образовав более 600 крупных обломков. Масса американского спутника составляла 600 кг, а российского – 1 тонну. В целом на околоземной орбите находится более 300 тыс. кусков мусора, размером более 1 см. В 2012 году пришлось даже менять орбиту МКС, чтобы избежать столкновения с обломком, способным повредить её обшивку.

Всё это заставляет учёных искать возможности проведения «уборки» в прилегающем к нашей планете космическом пространстве. До сих пор активно разрабатывались две идеи спутников-чистильщиков: «истребители» и мусорщики. Первые планировалось оснастить лазерными пушками, при помощи которых они бы уничтожали обломки. Однако они непригодны для борьбы с мусором, чей размер меньше 5 см, так как его практически невозможно отследить имеющимся сейчас оборудованием. Вторые же должны были собирать посторонние предметы при помощи специальной сети. Но здесь вставала проблема недостаточно размера хранилища для собранных отходов и сложности его очистки.

Недавно учёные из пекинского Университета Циньхуа во главе с Лэй Ланом (Lei Lan) предложили принципиально новую идею. Их сборщик предполагается оснастить двигателем, который будет перерабатывать собранный мусор в топливо для себя же. Такой аппарат смог бы работать на орбите очень долго, не требовал большой ёмкости для сбора мусора и регулярного её опустошения. Но, конечно, и здесь есть свои трудности.

Первая из них – сложность нагрева мусора до таких температур, при которых он превратится в плазму и будет пригоден для использования в реактивном двигателе. Для того чтобы это стало возможным, собранные обломки нужно измельчить практически до порошкообразного состояния. Второй нерешённой проблемой является необходимость достаточно больших аккумуляторов, которые спутник сможет подзаряжать за счёт переработанного мусора или из других источников. Это должно исключить риск попадания сборщика в чистое от посторонних предметов космическое пространство, из которого не сможет выбраться.